Porque solo vemos una cara de la luna

Porque solo vemos una cara de la luna

Tipo de órbita de marea

El periodo de rotación de la luna es de ~27,322 días, y el periodo de revolución también es de ~27,322. Esto significa que por cada grado que gira alrededor de la Tierra, gira un grado alrededor de sí misma, por lo que siempre queda el mismo lado frente a nosotros.

Esto se debe a las fuerzas de marea que acoplan los distintos osciladores del sistema (revolución de la Luna, órbita de la Luna, revolución de la Tierra). Cuando los osciladores están acoplados, tienden a establecerse en un estado que está o bien en fase o bien 180 grados fuera de fase*. En ambos casos se produce el bloqueo de marea.

Como complemento a las otras respuestas, permítanme abordar la cuestión de por qué los planetas tienden al bloqueo de marea. En resumen, el par aplicado por la fuerza gravitatoria diferencial entre ambos lados de la superficie del planeta induce la fricción, que a su vez disipa el exceso de giro de la (proto)luna cuando no está bloqueada por mareas. Cuando se produce el bloqueo, la disipación se minimiza.

Para un ejemplo cotidiano, imagine que toma algo asimétrico -como una canica con algo de arcilla pegada- y lo hace girar. La asimetría hace que el objeto acabe girando de una forma determinada. La Luna es así, pero mucho más complicada, ya que su interacción con la Tierra forma parte de la ecuación.

Por qué sólo vemos una cara de la luna desde la tierra

Cuando hablamos de la Luna, a menudo la describimos como si tuviera una «cara familiar», un guiño al patrón distintivo de las tierras altas brillantes y las marías lunares oscuras que se han vuelto hacia nosotros durante milenios, visibles para todos los humanos que han estado en la Tierra.

Si pudieras tener una vista de pájaro de la Luna orbitando la Tierra, verías que la Luna gira una vez sobre su eje cada 27,3 días, que también resulta ser la misma cantidad de tiempo que se tarda en completar una órbita de nuestro planeta.

El ciclo de las fases lunares (también conocido como lunación) va de la Luna nueva a la Luna llena y viceversa, pasando por la Luna creciente, la Luna cuarto y la Luna gibosa, y tarda 29,5 días en completarse.

Las fases de la Luna. El círculo interior muestra el aspecto de la Luna vista desde su polo norte, mientras que el círculo exterior muestra la fase que vemos desde la Tierra en ese momento. Crédito: BBC Sky at Night Magazine

Y también por qué no experimentamos eclipses lunares garantizados en el momento de la Luna llena. Se debe a que la órbita de la Luna alrededor de la Tierra está inclinada unos 5º con respecto a la órbita de la Tierra alrededor del Sol.

Por qué solo vemos la luna llena una vez al mes?

El 7 de octubre de 2019 se cumple el 60º aniversario de la primera imagen de la «cara oscura» de la Luna (izquierda). Esta imagen fue tomada por la nave espacial soviética Luna 3, y aunque la imagen es borrosa e indistinta, fue la primera vez que se vio este lado de la Luna.

La «cara oscura» de la Luna se refiere al hemisferio de la Luna que está orientado hacia el exterior de la Tierra. En realidad, no es más oscura que cualquier otra parte de la superficie lunar, ya que la luz solar incide por igual en todas las caras de la Luna. Sólo es «oscura» para nosotros, ya que ese hemisferio nunca puede verse desde la Tierra debido a un fenómeno conocido como «bloqueo de mareas». Un mejor término para el lado que no vemos es el «lado lejano», en lugar del «lado oscuro», que conduce a todo tipo de conceptos erróneos. Por coherencia, nos referiremos al «lado lejano» durante el resto del artículo.

Como la Tierra es mucho más grande que la Luna, la rotación de ésta se ralentiza hasta alcanzar un punto de equilibrio. Este punto de equilibrio es aquel en el que el tiempo para que la Luna tenga una rotación completa alrededor de su eje, es el mismo que el tiempo para que la Luna orbite completamente alrededor de la Tierra, convirtiéndose en «tidally locked».

El bloqueo de las mareas

El tiempo que tarda la Luna en girar sobre su eje es casi exactamente el mismo que tarda en orbitar la Tierra. De ahí que la Luna mantenga siempre el mismo lado apuntando hacia nosotros. Esto no es una coincidencia. Durante miles de millones de años, la gravedad de la Tierra ha obligado a la Luna a girar de forma sincronizada con su órbita.

Sin embargo, las cosas son un poco más complicadas que eso. Vista desde la Tierra, la Luna parece mecerse lentamente hacia delante y hacia atrás, de modo que vemos una cara ligeramente diferente a lo largo del mes lunar. Esto se debe a dos razones principales. En primer lugar, la órbita de la Luna alrededor de la Tierra es elíptica, no circular, por lo que su rotación se adelanta a veces, y a veces se retrasa, a su movimiento orbital. Y en segundo lugar, el eje de rotación de la Luna no está en ángulo recto con su órbita alrededor de la Tierra, por lo que a veces podemos ver «por encima» o «por debajo» de sus polos. Con el paso del tiempo, esto significa que podemos ver alrededor del 59% de la superficie de la Luna.

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